Los mares de Titán

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Los lagos del hemisferio norte de Titán vistos por la cámara NAC de Cassini el 17 de febrero de 2017 a 242.500 kilómetros de distancia en el infrarrojo cercano (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute ).

La maravillosa Cassini nos está revelando con su legado que Titán y la Tierra son más parecidos de lo que se pensaba. Ambos poseen extensos mares que configuran buena parte de sus geografías.

Las observaciones además han demostrado que Titán tiene una atmósfera densa, similar a a la que posee nuestro planeta, así como líquidos estables en su superficie, aunque los mares de Titán están formados por hidrocarburos como metano y etano en lugar de agua. Dos nuevos estudios de la Universidad de Cornell han revelado otra similitud sorprendente entre la Tierra y Titán, según un comunicado de la NASA.

Usando datos de la nave espacial Cassini de la NASA, el primer estudio proporciona el mapa topográfico más detallado de Titán creado hasta la fecha. Sobre la base de esto, el segundo estudio muestra que los mares y lagos de hidrocarburos más grandes de Titán se encuentran a una elevación promedio, o “nivel del mar”, muy similar a las masas de agua en la Tierra. Ambos estudios se publicaron el 2 de diciembre en la revista Physical Review Letters.

Específicamente, el mapa topográfico reveló varias características nuevas en Titán, que incluyen montañas de hasta 700 metros de altura y depresiones en regiones ecuatoriales, que según los investigadores podrían ser causadas por mares secos antiguos o por flujos de material producido por hielo volcánico. El nuevo mapa también sugiere que la luna es menos esférica de lo que se pensaba, lo que significa que el grosor de la corteza de Titán es más variable de lo esperado, según un comunicado de la Universidad de Cornell.

Utilizando esta nueva información topográfica, los investigadores pudieron determinar que los lagos y mares líquidos más grandes de Titán siguen una elevación constante en relación con la atracción gravitatoria de Titán, al igual que los océanos Atlántico y Pacífico de la Tierra.

Sin embargo, las nuevas similitudes entre Titán y la Tierra no se detienen allí. El nuevo estudio sugiere que los líquidos en Titán están conectados debajo de la superficie de la luna de Saturno, a semejanza de los sistemas acuíferos existentes en la Tierra.

El Titán lunar de Saturno puede tener un "nivel del mar" parecido a la Tierra
Ligeia Mare, el segundo mar más grande conocido en Titán, la luna de Saturno, está lleno de hidrocarburos líquidos, incluidos el metano y el etano. Esta imagen de falso color proviene de los datos recopilados por la misión Cassini de la NASA.

Crédito: NASA / JPL-Caltech / ASI / Cornell

“Los hidrocarburos parecen fluir por debajo de de la superficie de Titán de forma similar a la forma en que el agua fluye a través de roca o grava subterránea en la Tierra, de modo que los lagos cercanos se comunican entre sí y comparten un nivel de líquido común”, dijeron funcionarios de la NASA en el comunicado.